Mark Price y el negocio de Firewire


Siempre he escuchado hablar del nombre, Mark Price, un sudafricano una década mayor que yo. Su nombre siempre salía en conversaciones donde se le trataba con muchísimo respeto, tanto por ser un surfista experto como un hombre de negocios dentro de la industria del surf.

La primera vez que me crucé con su nombre fue en la primera revista sudafricana sobre surf, ZigZag, fundada por otro reconocido surfista y hombre de negocios, Paul Nude. De hecho, ambos han seguido caminos similares. Crecieron en Durban, Sudáfrica e hicieron de California su hogar.

Price creció en una época en la que la que el servicio militar era obligatorio, y la posibilidad de irse a luchar a una guerra (en Ángola) que le alejaría del océano, fueron factores que le facilitaron relativamente la decisión de abandonar el país.

A lo largo de su camino hasta ser el Director Ejecutivo de Firewire, ha pasado por ocupar posiciones de ejecutivo en Gotcha y la líder MCD. Asímismo, también tuvo tiempo para lanzar una marca propia, Tavarua, con la que comenzó su pasión por la fabricación sostenible y reutilizable en los años 90. Incidentalmente, no le estuvo permitido volver a su país natal, Sudáfrica, hasta que Mandela fue liberado de prisión en el año 1994. Desde entonces no ha faltado ni un año su viaje anual de retorno a J-bay.

LA PEREGRINACIÓN ANUAL A J-BAY Y LOS DIVIDENDOS
En los últimos 12 años, Mark Price ha liderado una revolución en materia de tablas de surf. Acompañado de un equipo de pensadores avanzados, innovadores y progresistas, junto con surfistas y shapers, ha explorado el espacio y lo ha modificado de manera imborrable… y no solo en materia de negocios, sino del bien del medio ambiente y la naturaleza también.
Y de hecho, han conseguido demostrar que darle un enfoque sostenible a la industria puede ser igualmente rentable.

Conocer a Mark personalmente, después de escuchar hablar de el a lo largo de 30 años fue un momento increíblemente surrealista. Estuvimos hablando vía email antes de que viajara a Australia y yo estaba totalmente impresionado por la pasión que desprendía hacia este deporte y todo lo que le rodea. A medida que la conversación iba avanzando, rebosaba y derramaba más pasión cada vez. Mark no es solo inteligente e inspirador, sino que, es un hombre que ha conseguido encontrar su lugar en el mundo. Trabajando con esa pasión, corriendo riesgos y disfrutando cada momento de su trabajo. De hecho, llegó a decir que ha sido el mejor trabajo que ha tenido jamas. Aunque probablemente, en un futuro, no sea el CEO de Firewire, quiere pensar que siempre estará involucrado en el negocio de alguna manera u otra- quedando reflejado en los fuertes vínculos que el ( tanto como todo el grupo fundacional) ha creado con la empresa

Tocamos tantos puntos en esta entrevista que ni si quiera intentaré resumir la conversación aquí. Basta decir que, si te pareces a mí, te iras no solo informado e inspirado, sino tambien, intrigado y atraído por este modelo de negocio único. Puede que incluso te plantees comprarles una tabla, para poder probar estas teorías por ti mismo.

Sin embargo, todo eso ya depende de ti, lo único que tienes que hacer ahora es encontrar un sitio cómodo, desconectar 20 minutos y disfrutar descubriendo un poco más acerca de Mark Price y el negocio de las tablas Firewire.
Disfruta

Me gusta como Firewire ha sido descrita como una empresa tecnológica; no os veis como fabricantes de tablas de surf al uso. ¿Podrías desarrollar este punto de vista?
Nos gusta definirnos como una empresa tecnológica que fabrica tablas de surf. La razón por la que nos definimos de tal forma se debe a la tremenda disciplina que rodea el desarrollo de nuestro producto. Tenemos una marca fuerte y las marcas fuertes tienen lo que se llama “permiso de mercado” – normalmente la gente demanda más productos de esa marca, pero nosotros creemos que, mirando a largo plazo , trabajamos con una tremenda disciplina para que lo que traemos al mercado impida que se diluya el valor de nuestra marca.

Siempre he sentido que, muy a largo plazo, el negocio al que dices que “no” es en última instancia más importante que a lo que dices que “si”.

Por lo tanto, a no ser que consigamos fabricar algo que sea técnicamente superior a lo que ya se encuentra ahí fuera, o fabricarlo de manera más sostenible – preferiblemente ambas- no lo conseguiremos. Es por eso por lo que habéis visto tan pocos productos nuestros, aparte de las tablas de surf y recientemente los grips hechos con algas, después de haber estado en el negocio durante casi 12 años.

¿Tiene el negocio una plataforma de innovación por el que canalizas ideas continuamente o dejas a los shapers decidir sobre lo que vendrá después?
La respuesta es que sí a las dos. Por ejemplo, cuando se trata de shapear, damos gran libertad a Tomo, Machado, Dan Mann para que creen diseños innovadores. No nos da miedo traer al mercado algo como Cornice por ejemplo, que fue un fracaso comercial…. Pero si alguna vez tuviste la oportunidad de surfear con una, ¡era increíble!

Dicho esto, estamos igualmente interesados en nuevos materiales y en procesos de fabricación que pudiesen mejorar el rendimiento y/o reducir la toxicidad.

Una de las grandes ventajas que tenemos es que somos completamente verticales; somos dueños y operamos nuestra propia fábrica.

Por tanto, el proceso de I+D desde un punto de vista de nuevos materiales y procesos de fabricación es 24/7, ¡básicamente tratamos con nosotros mismos!

Además, somos también una fuente abierta. Si alguien acude a nosotros con un material innovador o un proceso de fabricación particular, le daremos una oportunidad. De hecho, recientemente hemos creado una instalación de I+D en un lugar remoto de la Gold Coast y es ahí donde probaremos nuestros nuevos materiales y procesos de fabricación antes de implementarlos a escala más amplia.

Creemos también que ahora, las mejoras exponenciales en el rendimiento, deben venir de la unión entre la forma y los nuevos materiales. Hoy en día, la forma únicamente puede darte mejoras incrementales ya que se ha convertido en algo tan delicado…. Los siguientes pasos hacia delante vendrán de la mano de los nuevos materiales y procesos de fábricacion.

Parece que todo el que está involucrado en el negocio tienen una gran conciencia del medio ambiente y de sostenibilidad. ¿Cuando empezó tu viaje hacia la idea de cuidar el medioambiente y la fabricación sostenible?
Me leí un libro a principio de los años 90 llamado “The Ecology of Commerce” por Paul Hawkins, que sigue vivo y comprometido con el medio ambiente. Mi hermana me atrajo la atención cuando estuvo trabajando en Interface Flooring, una de las empresas originales seriamente enfocadas a la sostenibilidad. Creo que hoy en dia tienen cero consumo de materia prima virgen, no reciclada, o están muy cerca de conseguirlo. La empresa que Paul fundó en su día junto con su mujer se llamaba Smith and Hawkins. Era una empresa de jardinería y muebles de exterior con una ética de sostenibilidad muy fuerte. Su principio básico consistía en que crear productos sostenibles mientras diriges una empresa con valores éticos y hacer dinero no son objetivos excluyentes el uno del otro.

Con excepciones obvias, la visión capitalista tradicional normalmente gira entorno el crecimiento constante y sin límites, creando los productos más baratos posibles y vendiendo la mayor cantidad posible. Crear el llamado “valor para los accionistas” es todo lo que importa y normalmente, ese valor tiene un horizonte de corta duración.

Y la mentalidad cíclica de la economía (bonanza y crisis) inherente a esta estrategia de negocio es aceptada, incluyendo el coste humano que conlleva una crisis, sin importar los excesos y consecuentes desperdicios que hayan tenido lugar a lo largo de la bonanza.

Sin embargo, si tienes una visión de medio-largo plazo de tu negocio, unida a una concienciación sobre el medio ambiente y las personas inmersas en tu negocio, entonces el crecimiento paulatino y la sostenibilidad comienzan a tener sentido.. es ahí cuando irónicamente ambos rasgos empiezan a ser rentables y una ventaja competitiva frente a los demás, porque existe un segmento de mercado incipiente del mercado que aprecia esa característica distintiva.

Se preocupan por conocer como producen sus proveedores los productos que compran, no tan solo por la utilidad que les puedan dar los mismos.

En ese sentido, recuerdo una entrevista a mediados de los 80 con el primer miembro del partido ecologista de Alemania que consiguio un asiento en su Congreso. ¡La primer persona! Un reportero le dijo, ¿cuándo llegará todo este asunto del ecologismo a la madurez? Estas tu frente a cientos de los otros tipos, ¿de que sirve?
El contestó: Cuando la gente empiece a pensar que ser ecologista, “verde”, sea rentable, entonces madurará. Y creo que nos encontramos en ese punto de inflexión actualmente… Nos ha llevado mucho tiempo, pero estamos ahí.

También me gustaría señalar que nuestro compromiso con la sostenibilidad va mas allá de hacer las tablas lo menos tóxicas posibles, incluye un apoyo significativo a todo el sector de organizaciones medioambientales y humanitarias que realmente están haciendo mucho mas que nosotros por que la gente se conciencie en esta materia y mitiguen la destrucción de nuestra naturaleza.

Somos unos de los mayores y endémicos defensores de SurfAid, Surfrides, Share the Stoke Foundation, Surfers against Sewage, Save the Waves y Parley for the Oceans, entre otros.

Solemos escuchar de vez en cuando el debate entre tablas de epoxy y poliuretano. ¿Me dirías por cuál de ellas te decantarías tú desde un punto de vista funcional y sostenible?
Sí, claro. Desde un punto de vista de sostenibilidad, cuando lanzamos nuestra compañía hace doce años, un estudio de la Universidad de Brisbane concluyó en un estudio que durante la producción y vida de una tabla de Epoxy se emiten 50 veces menos CVO (compuestos volátiles orgánicos) que en la producción de una tradicional (poliuretano), y todo gracias a la tecnología original (FST). Ahora a esta tecnología le hemos añadido la utilización de bio-resinas y en el caso de la TimberTek, por ejemplo, un 20% del material es reciclado. Por lo que desde el primer día sentimos que estamos construyendo tablas muchísimo menos tóxicas.

Desde un punto de vista funcional, si lo haces adecuadamente, pensamos que puedes hacer una tabla más ligera y más fuerte con EPS y epoxy que con materiales tradicionales. Y yo diría que siendo todas las condiciones idénticas, el peso de la tabla es algo determinante en su funcionalidad. Obviamente, hay un punto a partir del cual empiezas a perder proyección y una tabla puede ser demasiado ligera, pero la diferencia entre una tabla de 2.80 kg y una de 2.50 kg es notable.

He escuchado que fuiste tú quién desenmascaró la teoría de que las tablas de epoxy/eps no funcionan en condiciones más sólidas o bacheadas ¿nos lo podrías contar tu mismo?
Pues básicamente recomendaría a la gente que mirara hacia atrás y observara como Michel Bourez ganó con una Firewire la prueba de Margaret River, con 2-3 metros y un viento cruzado clamoroso. También ganó el evento de la Triple corona de Vans con 2.5/3.5 metros al amanecer en idénticas condiciones. Ha tenido varias mangas de locos con swells realmente grandes y con mucho viento.

La gente generalmente suele generalizar sobre los materiales PU/PE, pero hay que tener en cuenta que es dependiendo con que otros compuestos se combinan o como se construyen las tablas, lo que determina el funcionamiento que estas tendrán en el agua. En mi humilde opinión, esas generalizaciones son una porquería.

Y dicho esto, para ser justo, ha habido algunas tablas hechas con eps/epoxy que no han salido con tan buen resultado funcional como las de PU/PE, por lo que esos comentarios no han salido de la nada.

¿Te frustra escuchar constantemente ese tipo de generalizaciones?
¡En absoluto! Me he tenido que adaptar. Cuando me uní por primera vez a lo que se convertiría en Firewire, pensé dos cosas; a) he tenido un quiver de tablas buenisimo b) sabía un montón sobre diseño de tablas. Pronto me dí cuenta de que no sabía una m*** sobre esto último y que mi quiver como mucho era mediocre. Por lo que soy el ejemplo.

Es sabido que el negocio de fabricar y vender tablas de surf es un negocio de márgenes bajos. ¿Ves posible que esto cambie en el futuro? ¿Solo hay dos opciones, su coste o PVP?
A lo largo del tiempo que llevamos en este negocio, hemos visto el PVP subir sin parar. De todas formas, creo que esto es parte de una conversación mucho más extensa sobre el mercado del surf en general y el modelo de negocio, que está bastante roto.

Creo que hay dos factores principales que están reduciendo los márgenes minoristas de las tablas de surf (y los márgenes al por mayor), básicamente los márgenes en toda la cadena de suministro. Uno es probablemente el hecho de que es la única categoría de productos en el mundo donde un porcentaje muy alto de tablas de surf (tal vez tan altas como el 25%) se venden fuera de la venta directa de la fábrica, a precios que están por debajo de nuestros precios al por mayor. Entonces ese es un desafío.

El otro es que probablemente sea el único producto deportivo del mundo donde hay más de 500 fabricantes de diferentes escalas compitiendo por un pedazo del pastel. Por lo tanto, no obtiene las economías de escala que generalmente obtiene en otras industrias donde los líderes del mercado tienen una participación bastante grande del mercado total. En una nota relacionada, Firewire ha reducido mucho las criticas a lo largo de los años sobre la construcción de tablas en Asia y todo este estereotipo sobre explotación de trabajadores asiáticos que existe. Dos cosas sobre esto:
• Nuestra fábrica está certificada ISO9000, que es una certificación de control de calidad alrededor de procesos de fábricacion y resultados de calidad , y dentro de los próximos 12 meses también estaremos certificados como empresa de Comercio Justo (FT), que es una norma laboral que ninguna otra fábrica de tablas de surf, ni muchas otras fábricas, podrían cumplir.

• Tampoco estarían dispuestos a realizar inversiones en prácticas laborales cualitativas para conseguir la certificación FT (fair trade). Afortunadamente para nosotros, ya teníamos el grueso de esos puntos de referencia establecidos, por lo que ya casi estábamos allí.

Teniendo estos puntos en mente, está claro que estamos en el polo opuesto de la explotación laboral. Pero la pregunta más importante es por qué nos fuimos de la costa de EEUU y Australia.  A algunos en las redes sociales les gusta decir que es porque somos unos gilipollas codiciosos que solo quieren hacerse ricos. Estoy seguro de que has escuchado la vieja broma, “¿Cómo se hace una pequeña fortuna en la industria de tablas de surf? ¡Comience con uno grande!”

Si recuerdas cuando comenzamos en 2006, instalamos fábricas en Burleigh Heads y San Diego y gastamos una pequeña fortuna para ponerlas en marcha. Pero debido a la naturaleza complicada de nuestras tablas y al coste de los materiales, tuvimos que colocarlos a un precio significativamente más alto que nuestros competidores y no se vendieron.

Y la razón de eso es que durante décadas, los constructores minoristas han construido productos desechables. Han convencido al consumidor de que su tabla va a ser una maravilla pero unos años después, ¡probablemente no valga casi nada!! Además, está amarilla, es hora de comprar una nueva..

Entonces, nos vimos obligados a bajar nuestros precios al mismo nivel que los otros constructores de tablas premium PU hasta que los consumidores pudieran apreciar lo que estábamos construyendo, lo que llevó tiempo, y cuando lo hicimos, la compañía despegó como un cohete.

Sin embargo, nuestros márgenes domésticos de fabricación se volvieron tan bajos que no pudimos seguir apoyando el negocio.

Entonces, en lugar de ponernos en tela de juicio por irnos de la costa, creo que deberían mirarse al espejo y reconocer que crearon una ecuación de precios que era demasiado baja para los consumidores.

Durante décadas, enseñaron al consumidor que eso era todo lo que una tabla de surf valía. Porque si hablas con sus productores, siempre te dirán que las tablas de surf son más baratas en función de lo que se necesita para construirlas. Lo cual es cierto, pero al consumidor solo le importa el pvp, no les importa lo que cueste hacerlas a su productor.

Y una vez tienes precedentes en el mercado, es difícil cambiarlo..
Exactamente. Y lo irónico es que ahora hemos entrado en el mercado y hemos tenido éxito con la tecnología, y nos vimos obligados a irnos a otros paises (perdiendo una pequeña fortuna). Ahora nuestros competidores intentan competir contra nosotros con tecnología y van a estos países para fabricar también, porque se han chocado con la misma pared que nosotros! Pero algunos lo hacen de una manera cuestionable, sin dar a conocer el país de origen de sus tablas, o mintiendo de manera sutil. Mientras, nosotros hemos plasmado esa información en nuestras tablas desde el primer día.

No me importa que nos critiquen por construir nuestras tablas fuera, porque eso es circunstancialmente exacto, pero no aceptaré la premisa de que lo hacemos por ahorrarnos un solo dólar. ¡Nos marchamos por mantenernos en el negocio!

Realizamos una operación de alta calidad y el modelo de negocio (más amplio) nos obligó a abandonar el país. Y hemos sido fundamentales para ayudar a elevar el precio de las tablas de surf en el comercio minorista durante los últimos 10 años, ya que los consumidores se dieron cuenta de que ofrecíamos mayor durabilidad sin sacrificar el rendimiento (una ecuación de precio más alto para volver a un punto anterior), y eso benefició a todos los constructores de tablas.

Parte de su modelo de negocio también es mantener una gran cantidad de stock: ¿hay ventajas y desventajas para esa estrategia?
Sí, lo hay, pero el surf es una actividad muy individualizada, como ya sabes. Si eres una marca de snowboard, probablemente podrías ofrecer menos de 20 SKU (refrencias de modelos) y cubrir un porcentaje bastante alto de clientes potenciales, mientras que con la del surf ¡ni siquiera saldría por la puerta! Recuerda que cuando se trata de tablas de surf, el término SKU se enfoca en el modelo individual, longitud / atenuación y sistema de quillas. Por lo tanto, es una necesidad comercial si deseas cubrir una clientela con una variedad amplia de niveles de surfing, forma física , pesos y condiciones de las olas.

En el lado positivo, a diferencia de la industria de la ropa que es altamente estacional; una tabla de surf que no se vendió en marzo, ¡todavía es viable en julio! Tomaré la compensación de muchos de los SKU relativos a nuestros ingresos, pero un modelo de negocio bastante simple desde el punto de vista estacional. Dicho esto, contamos con herramientas bastante sofisticadas para racionalizar cada SKU para que nuestra mezcla de inventario se mantenga ajustada.

¿Cuál es tu visión del mercado Australiano/pacífico en términos de tablas? ¿Cómo ves el comercio minorista y el estado de la categoría?
Las tiendas de surf australianas a las que vendemos son en mi opinión el futuro de las tiendas del sector. Y con eso, quiero decir que tienen un alto porcentaje de espacio dedicado a productos duros. Esto también es cierto en Europa y, en algunos casos, en los EE. UU. Son tiendas técnicamente eficaces y si nos fijamos en cómo está el mercado en este momento, donde la ropa, gafas, calzado y otros accesorios relacionados están disponibles en todos los canales bajo el sol, además de las tiendas verticales de la compañía, los productos duraderos son uno de los pocos productos que las tiendas de surf pueden usar para diferenciar realmente su espacio físico en un grado significativo.

Creo que el mercado australiano, por lo menos desde el punto de vista de Firewire, es fuerte. Y pienso que esos minoristas están perfectamente posicionados para continuar haciéndolo bien en el futuro.

¿Hacia dónde crees que va el futuro del punto de venta? ¿Es minorista, es más experiencial? Acabamos de ver el lanzamiento de Awayco, esencialmente otra empresa de surf tecnológico que has estado apoyando desde el principio.
Siempre vamos a estar dispuestos a apoyar un proyecto nuevo como el de Awayco y desde un punto de vista filosófico el modelo de negocio cobra sentido, que los surfistas lo apoyen de una manera significativa, está por ver.

Dicho esto, creo que el futuro siempre se centrará en la innovación tanto en el producto mismo como en las formas de llevar esos productos al mercado. El mercado ya está polarizado al punto en que es barato y profundo, o premium, innovador y relativamente exclusivo.

El término medio se ha ido, y creo que esa es la razón por la que muchos productores de tablas están sufriendo, porque operan en ese terreno intermedio en el que están construyendo en gran parte productos similares a precios de nivel medio comparables.

Con algunas de los acuerdos de tecnología y colaboraciones que tiene con shapers fuera de la compañía (pensando en Pyzel, etc.), casi parece que tiene un tipo de ambiente de código abierto con la tecnología. ¿Es así como lo ves?
En realidad, nos separamos de Jon Pyzel recientemente de manera amistosa, pero su punto general es válido, sin embargo, no estamos compartiendo nuestras tecnologías. Somos de código abierto en el sentido de que la empresa no se basa en una personalidad o molde individual. Y creo que se lo debe a Nev (Hyman). Cuando comenzamos, nos sentamos y discutimos este tema, porque Nev tenía su propia etiqueta y el nombre estaba registrado en todo el mundo, por lo que hubiera sido muy fácil simplemente presentar la tecnología FST original bajo la marca Nev. Pero sentimos que esa no era la forma más inteligente de ir a largo plazo y se ha demostrado ser la decisión correcta, por lo que tenemos una estrategia multimarca y trabajamos con varios shapers diferentes.

Dicho esto, todavía estamos en el negocio de tablas de surf de marca premium, así que no vamos a trabajar con mucha gente. Queremos construir estas 3 quizás 4 marcas en entidades viables por derecho propio y luego tenerlas funcionando paralelamente. El uno y el otro. Entonces, es un poco un modelo híbrido en ese sentido.

¿Qué aporta uno de los mejores surfistas de todos los tiempos al negocio?
(Riéndose) ¡Nada! La participación de Kelly en la empresa fue sustancial por varias razones. Obviamente, pudimos lanzar Slater Designs, su marca homónima, y si alguna vez hubo una categoría de producto que estaba perfectamente alineada con un atleta, ¡serían las tablas de surf y Kelly! Por lo tanto, fue una gran entrada al mercado para esa marca, que tuvo un gran impacto.

Pero creo que es importante destacar que cuando Kelly dejó la empresa de PU y se unió a una compañía como Firewire, que era exclusivamente EPS y epoxi, provocó que un gran segmento de la población de surf volviera la vista hacia esos materiales.

Cuando comenzamos, probablemente tuvimos la atención y el interés del 20% del mercado, tal vez. Con la participación de Kelly, no solo lanzamos su marca, sino que ahora el 75% más de los posibles clientes están analizando toda la gama de productos que fabricamos.

La prueba fue que inicialmente pensamos que Slater Design canibalizaría algunos de los modelos de Tomo y Firewire, pero no fue así. Todos crecieron.

Entonces, la participación de Kelly fue sustancial en varios frentes, y me gustaría señalar otro punto. Para su mayor crédito, Kelly se ha rodeado de gente de negocios realmente inteligente y con experiencia en el sector. Por lo tanto, no solo nos beneficiamos del respaldo de Kelly, sino que también ganamos algunos nuevos miembros de la Junta que eran hombres de negocios con mucha experiencia, entendían nuestro mercado y compartían nuestra visión a largo plazo de lo que se necesitaría para llevar a la empresa al siguiente nivel. Y Dougall Walker, un miembro original e fundamental de la Junta, también está con nosotros. Entonces, ha sido significativo en varios frentes.

El foam Algae es bastante innovador también. ¿el grip ha ido bien comercialmente?
Increíblemente bien! Es uno de los productos mas vendidas en nuestras tiendas y ello prueba que tu puedes darles a los surfistas algo similar o mejor, con un componente que incremente su sostenibilidad,y que están preparados para ello.

¿Habría alguna que otra categoría en el mercado en la que te gustaría meterte?
Sí, estamos lanzando un Eco-invento que llegará al mercado en un par de meses. Volviendo a ese punto de código abierto que hizo anteriormente, este invento fue desarrollado por Jan Persson de Revolwe, surfista sueco, y es además llave en mano. Recordamos su marca y colaboramos con él en la estrategia de re-lanzamiento al mercado.

Fue el desarrollo de producto más fácil del planeta, al menos para nosotros. (Risas). Él, por otro lado, pasó un par de años desarrollándolo y probando tantos elementos sostenibles como pudo. Esos triunfos no aparecen con mucha frecuencia, pero, una vez más, creo que hemos desarrollado una reputación para llevar este tipo de productos al mercado, por la que las personas desarrolladoras vienen a nosotros ahora.

El negocio desde el exterior parece haber alcanzado un punto de escala y rentabilidad: ha alcanzado la madurez, ya no es una empresa emergente, parece un negocio muy exitoso. Para alguien como usted, que ha estado desde el principio en este viaje, debe de ser muy gratificante.
¡Absolutamente, pasamos por todas las pruebas y penurias de una empresa nueva y mucho más! La industria de tablas de surf era una categoría difícil de encajar, así que ha sido muy gratificante llegar al punto en el que tenemos un flujo de efectivo positivo y rentable … ya sabes, podríamos tener buenos años, grandes años o años no tan buenos, pero ahora estamos en el negocio para quedarnos, suponiendo que sigamos construyendo productos que los surfistas quieran, por supuesto.

Y ha sido un gran viaje hasta ahora. Una de las cosas de las que estoy más orgulloso, y creo que dice mucho de lo que hemos logrado, es que ni una sola persona interna ha salido de nuestra empresa.

El grupo de fundación sigue unido…
¡Todos están aquí! Tuvimos que hacer algunos cambios en el personal por diversas razones o la esposa de alguien consiguió un trabajo en otro lugar y se mudaron, pero nadie nos dejó para ir a otra empresa en busca de una mejor oportunidad. Ha creado un profundo reconocimiento institucional dentro de la empresa y una gran química en todas las funciones. Creo que probablemente seamos una de las pocas compañías donde nuestro CFO puede defenderse en una discusión de marketing o producto sin tener que recurrir a una calculadora para expresar sus argumentos (risas).

Desde un punto de vista personal, ¿qué te ayudó a mantener el rumbo en todo este viaje?
Sin volverme demasiado pesimista, realmente creo que el mundo está en crisis y si continuamos en el camino que estamos siguiendo, el futuro es bastante oscuro. La forma en que estamos contaminando el planeta.. nos hemos alejado completamente de las ‘necesidades’ y todo lo que nos importa ahora son ‘deseos’. Y el ‘querer’, por definición, nunca puede ser satisfecho, así que solo consumimos más y más. Y ahora estamos tratando de convencer al resto del mundo para vivir como todos nosotros en el primer mundo, como si no fuera lo suficientemente malo como para vivir de la manera que somos… entonces lo que me motiva, emociona y me mantiene apasionado es la influencia que siento que estamos teniendo en nuestro mercado.

No me hago ilusiones de que estemos cambiando el mundo, pero creo que estamos cambiando nuestro mundo. Y en ese sentido nuestro propósito es poderoso.

Una de las grandes iniciativas que hemos visto fue convertir los residuos de Helium Gamma en adoquines. Parece un proyecto increíble.
Es, y por cierto, acabamos de utilizar la Gamma para el video, comprimimos todo nuestro polvo EPS en adoquines. En ese sentido, hemos cogido nuestros residuos y los hemos reducido en un 95% en los últimos 18 meses. De 0.4 metros cúbicos a 0.02 y estamos tratando de llegar a cero desperdicio en los próximos 12 a 18 meses. Nuestro equipo de la cadena de suministro merece un gran reconocimiento por sus diversas iniciativas al respecto, al igual que Sustainable Surf, que aportó sus ideas a la mesa durante sus auditorías anuales de Ecoboard en nuestra fábrica.

¿A través de más iniciativas como ésta?
A través de varios productos reciclados y reduciendo la cantidad total de “residuos” que necesita reciclarse o reciclarse, punto. Y llegaremos allí, es otro beneficio de ser vertical: tenemos mucho control dentro de nuestra cadena de suministros para provocar el cambio.

¿Cuál es el mejor modelo de tabla comercialmente? ¿Varía en función de la región?
Los diez mejores modelos de todo el mundo son bastante consistentes, su clasificación individual dentro del top 10 puede variar levemente, pero sin duda en los últimos 2 años, la Sci-Fi ha sido la tabla de venta número uno en todos los mercados, y merecidamente. Es un diseño realmente genial y Tomo merece un gran reconocimiento por desarrollarlo, y Stu Kennedy volando en el campeonato de Snapper tampoco le hizo daño.

Veremos lo que viene después: Go Fish está funcionando increíblemente bien. Ha sido muy gratificante ver la evolución de Rob Machado en un shaper reputado porque ha estado shapeando y diseñando discretamente sus propias tablas durante mucho tiempo y ahora está recogiendo sus frutos. Además, Kelly se está involucrando aún más en el diseño de tablas de surf ya que su enfoque vital se amplia a nuevos proyectos en esta etapa de su carrera.

También me gustaría señalar que Dan Mann ha sido un incondicional de Firewire durante muchos años, y si se suma todas las tablas que ha diseñado, y los surfistas están usando, probablemente sea uno de los shapers más prolíficos del mundo, solo eclipsado por un puñado de nombres muy conocidos.

¿Crees que el negocio pierde algo por no tener un programa de diseño personalizado?
Ciertamente hay un cliente por ahí al que no nos dirigimos al no tener tablas personalizadas, no hay dudas al respecto. La pregunta es, ¿cómo de grande es ese mercado? ¿Y qué nos costaria abordarlo? Tendremos esa respuesta pronto porque en los próximos 12 meses ofreceremos tablas personalizadas, por lo que veremos cuál es la acogida.

Actualmente estamos trabajando en nuevos procesos de fábricacion que nos permitirán simplificar el CAD y el tiempo de construcción para crear una tabla personalizada en nuestras diversas tecnologías. Hasta ahora, esa opción se ha restringido a los riders de nuestro equipo.

Pero con franqueza, yo diría que para la gran mayoría de los surfistas, conocer tu rango de volumen y colocar una tabla bajo tu brazo es probablemente más valioso que preocuparte por un pequeño ajuste dimensional, a menos que por supuesto quieras algo radicalmente diferente para lo cual tienes unas cuantas marcas de tablas de surf muy buenas que diseñan tablas para ese nicho.

Y lo interesante con el volumen es que ya ni siquiera miro las dimensiones. Busco una tabla de 28.5 a un máximo de 30 litros. Eso es todo, y cualquiera que sea la longitud correspondiente, eso es lo que elijo.

¿Cuál es la tabla favorita del quiver de Mark Price?
Soy un viejo aburrido. ¡He estado surfeando la Vader desde hace 4 años!
Hay 2 tipos de personas en Firewire; los chicos que surfean todo bajo el sol, porque pueden. Y luego están los tipos como yo que han encontrado una tabla que les encanta y están tan sintonizados con ella. Las tengo en varias construcciones, repartidas alrededor del mundo, y juego con las quillas dependiendo de las condiciones de la ola.

Dicho esto, surfeé la Cymatic recientemente, que es una nueva forma de Tomo en la gama de diseños de Slater y me dejó alucinado, así que tendré que extender mi quiver.. (ríe).

Finalmente, se habla mucho de que la participación en el surf está en su punto más alto y con la inclusión del surf en los Juegos Olímpicos de 2020 y con el desarrollo de Wave Gardens… el futuro se ve bien para el mercado de material duro.
Definitivamente, eso creará nuevos mercados; y potencialmente aumentará los mercados existentes. Pero creo que de lo que la mayoría de nosotros en la industria no nos damos cuenta es que normalmente el surfista medio se da un baño normalito antes del trabajo y pilla las olas que puede mientras hace malabares con los compromisos familiares durante el fin de semana.

En la medida en que ahora puedan tener una experiencia de surfing cualitativa en un momento concreto… ¡es probable que surfeen más olas! Y es posible que incluso tengan más demandas de tablas porque se darán cuenta de que hay muchas formas diferentes de surfear una ola. Por lo tanto, creo que tendrá un impacto significativo en los mercados nuevos, así como en los mercados existentes.

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